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什么是元宇宙的经济逻辑?

时间:2021-11-26|浏览:216

继脸书(Facebook)把自己公司的名字改成Meta之后一直对新概念保持低调态度的微软终于放下矜持,高调加入了元宇宙的开拓大军。有趣的是,微软带给元宇宙的第一款产品叫做Mesh for Microsoft Teams。这是什么样的产品?微软官方解释是,该产品主要实现混合现实功能,将办公协作功能带入元宇宙。也就是说,现在人们可以在元宇宙中使用Excel制表、用PPT做幻灯片了!看到微软这款新产品,打工人们不禁感叹:果然是打工人,打工魂,即使躲进了元宇宙,终究还是逃不过打工的宿命啊!
什么是元宇宙的经济逻辑?
脸书和微软对元宇宙的青睐当然不是个案。事实上,自从元宇宙的概念爆炸以来,一些公司一直声称自己是元宇宙公司。例如,许多人以前做过VR企业说他们做的是元宇宙,因为人们通过它们VR眼镜可以看到另一个不同于现实的世界;很多以前玩游戏的企业也说自己在做元宇宙,因为玩游戏的时候,人的精神会飘向游戏创造的新世界,还是沉浸式的。不知道这些公司在做类似的宣传时是否相信自己的说辞,但至少身边大部分朋友对这些说法的反应是:就这样?那么,问题在哪里呢?为什么这些企业在某种意义上确实把人带入了一个新的世界,但人们直观地认为这些不足以作为元宇宙?答案很简单——很多自我标榜为元宇宙的项目其实是有形无实的。从构词的角度来看,元宇宙是Meta和Verse的合体词。Meta是希腊语中超越的意思,而Verse则是宇宙(Universe)简写。显然,这样的构词结果已经明确告诉我们,元宇宙要想成为元宇宙,必须满足两个层面的要求:一是要超越;二是要复制。

所谓超越,需要的是元宇宙必须与现实世界不同。在元宇宙中,人们必须能够做一些现实世界中做不到的事情。所谓复制,是指需要在元宇宙中建立类似现实世界的社会运行逻辑。从具体设计来看,元宇宙的规则不必与现实世界完全一致,否则元宇宙就失去了存在的必要性。然而,一些决定现实世界运行的关键逻辑和规则必须在元宇宙中找到对应,否则人们很难将元宇宙视为真正的世界。从操作上看,建立一套与现实世界相对应的操作逻辑,恐怕比创造各种迷人的操作逻辑要好VR特效难上不知道多少个数量级。从这个意义上看,如果我们要想创造出一个真正意义上的元宇宙,最艰巨的挑战,恐怕还是在元宇宙运行规则的复刻上。元宇宙的运行规则可能是多层次的。在诸多的规则当中,最重要的应该是其中的经济逻辑。那么,在未来可能到来的元宇宙当中,经济逻辑究竟会怎样?或者说,它们应该怎样?抱着这些问题,我们不妨来作一番畅想吧。

稀缺的构建
在思考元宇宙的经济逻辑之前,我们不妨先思考一下现实世界中的经济逻辑。现实世界中,经济逻辑的起点是什么?似乎每本关于经济学的课本都有不同的答案。有的说有效,有的说价格,有的说产权。在我看来,其实这些概念都可以从一个更原始的概念——稀缺(Scarcity),衍生出来。

所谓稀缺性,是指人们欲望的无限性与现实条件的有限性之间的矛盾。我们每个人都有各种各样的欲望,这种欲望是无限膨胀的。没吃饱的时候想吃饱,吃饱了想吃好,想穿得更好……欲望的膨胀总是无穷无尽的。但与欲望相比,现实条件总是有限的,随意的买买很快就会掏空我们的钱袋。面对有限的预算条件,我们必须收敛无限的欲望。在做购物决策的时候,要给所有的欲望排序,确认哪个更重要,哪个相对次要,哪个先买,哪个先放。

在经济学教科书中,这种心理排序被抽象出来,这就是效用的概念。因为各种物品都能给人带来各种效用,所以人们会争夺它们。这时,谁拥有某物,谁不拥有,谁能控制某物,谁不能等待问题就变得非常重要。于是,产权的概念应运而生。有了产权,人们就可以定分止争,从而避免为获得某物而诉诸暴力。这时,市场的手段,即用自己拥有的东西换取自己想要的东西,就成了配置资源最重要的方式。如果一个人是理性的,他在购买商品的时候总是在自己想要的东西和一切之间精打细算。他们需要尽最大努力在市场上讨价还价,这样他们所占有的东西才能尽可能多地换到自己想要的东西。通过市场上无数个人的交流,形成了对世间万物的供求,供求决定了世间万物的价格。

通过以上简单的推演,我们可以看到,无论是效用、价格还是产权,都可以还原到稀缺的概念。在现实世界中为什么会有稀缺似乎不言而喻,因为物理规律决定了这一切,原子世界决定不可能支撑我们所有的欲望。但是在元宇宙中,稀缺的概念本身可能会成为一个问题。元宇宙是一个比特世界。归根结底,里面的一切都是一串代码,可以通过简单的修改代码来获得。想要什么就有什么。即使在现实世界中,人们也可以调整对大脑的刺激来实现。在这种情况下,稀缺性本身可能不存在。

那么,元宇宙真的不稀缺吗?当然不是这样。事实上,即使在元宇宙中,稀缺性也会存在。而且,必须有。虚拟经济学(virtual economics)领域先驱,美国印第安纳大学教授爱德华·卡斯特罗诺瓦(Edward Castronova)曾经解释过数字条件下稀缺性存在的必然性。他认为,稀缺性的存在其实是人们为了提升自己在虚拟世界的体验而做出的人为设定。从人性的角度来说,我们每个人都喜欢有自己的个性,有差异化的物体是个性在外界的投射。


试想,如果所有的人只能够吃一样的东西、穿一样的衣服、住一样的房子,那么这个世界将是多么无聊啊。正是由于这个原因,即使从技术上看,人们完全可以在虚拟世界中获得任何自己想要的东西,他们也必须人为地制造出差异化和稀缺来。应该说,卡斯特罗诺瓦的以上观点是颇具吸引力的。作为特殊的虚拟世界,在元宇宙当中,这个逻辑当然也依然成立。不过,在我看来,除了这个理由之外,在元宇宙当中设定稀缺性,其实还有一个重要的理由,就是要确立起人们建设元宇宙的激励基础。

在大多数想象版本中,元宇宙不是一个一次性整体形成的世界。相反,就像现实世界一样,它本身可以不断进化。这种进化需要每个人的共同努力。比如在一些元宇宙元素的游戏中,整个世界的建设需要大家的共同努力。合作越好,游戏中的世界发展越好。对于一些更开放的元宇宙,参与者不仅需要在元宇宙内部合作,还需要在游戏之外改进游戏代码,甚至更新硬件。参与者付出越多,元宇宙发展越好。在这种情况下,如何激励每一个参与者,让他们保持足够的敬业精神成为一个问题。

经验告诉我们,当参与合作的人数较少时,相对容易协调每个人的激励。很多时候,人们可以依靠自己内心的道德准则或者为爱发电的冲动来解决所有的问题。但当合作规模扩大时,单纯依靠自愿和利他的道德冲动,很难长期保持每个合作伙伴的参与热情。比如早期互联网上的很多论坛,在规模发展到一定程度后,就会陷入混乱或者沉默。因此,为了维护社区的长期活力,我们必须能够建立一套相应的激励,让每个人的努力都能得到相应的回报。为了达到这个目的,人们需要在合作中引入可以用于激励的价值。为了实现这一点,我们必须首先创造它的逻辑起点,即稀缺性。

虽然看起来有点不可思议:在像元宇宙这样的虚拟世界里,稀缺性并不像现实世界那样来自物理规律的限制,而是来自人的构建,但现实是真的。事实上,人们现在做的许多工作都是试图在元宇宙中建立稀缺性。比如现在的数字水印和数字权利管理(Digital Rights Management,简称DRM),以及非同质化通证(Non-Fungible Token,简称NFT)等重要技术,其实都是为了构建稀缺技术。以前很受欢迎NFT为例,很多人都认为,这将是支撑未来元宇宙发展的一项关键技术。但是,NFT有什么用?其本质是可以在元宇宙中创造差异化和稀缺性。在元宇宙中,人们可以无限复制数字创造,稀缺性可以不存在。NFT技术,每一件物品都可以被贴上独特的标签,或者被赋予特殊的含义,从而成为独特的东西。这样稀缺就产生了。

价值的确定
在稀缺性之后,元宇宙经济体系有了自己的逻辑起点。理论上,现实世界中所有的经济概念都可以进化出来。和现实中一样,人们可以通过在元宇宙中不断的互动,逐渐探索出各种物品的相对价值。其实很多大型网游都能看到类似的做法。事实上,早在十几年前,一个价值交换系统就在古代游戏《黑暗破坏神2》中自发演变而来。游戏中的符文被玩家用作描绘价值的一般等价物,用于交换各种道具。这里的交换策略不是游戏开发者给的,而是大量玩家在长期的交互过程中形成了约定俗成的规律。在有元宇宙概念的游戏中,通常会引入通用证书(Token)系统,所以这种价值的自发演变会变得更快。


在游戏中,一个物体可以值多少通行证,可以和其他物体交换,可以自发安排清楚。我觉得既然游戏是这样,未来更大规模的元宇宙实践当然可以实现类似的过程。与现实世界不同,在元宇宙经济体系发展之初,现实世界已经成为前期存在。因此,现实世界对元宇宙的影响可能成为元宇宙价值决定的重要因素。

实际上,现在很多元宇宙中的资产都是通过直接拍卖直接配置的。Axie Infinity、Decentraland、Sandbox在有元宇宙概念的游戏中,都有土地拍卖的概念。参与其中的玩家可以像参与现实世界的土地拍卖一样,在虚拟世界购买房地产,而荷兰拍卖是实现这笔交易的最重要手段。从交易结果来看,这些虚拟土地的价格通常很贵。例如,2021年6月,Axie Infinity9块虚拟土地888.25以太坊(ETH)高价出售,根据以太网当时的价格,这些虚拟土地的成交价格约为150万美元;2021年7月,Sandbox上面积超过530万平方米(注:这里的平方米是指24*24点阵)虚拟土地以近88万美元的价格出售。

显然,通过上述拍卖,元宇宙中物品的价值可以很容易地与现实世界建立一定的锚定。根据每个物品与现实世界的价值比,元宇宙中这些物品的交换价值可以更容易地确定。

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